USC und UCLA stehen in den NCAA-Playoffs für Frauen vor harten Gegnern

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In der ersten Saison von Ashleigh Plumptre bei USC beendeten die Trojaner die reguläre Saison mit 14: 4: 1, traten als Nummer 2 in die NCAA-Frauenfußball-Playoffs ein und besiegten Texas A & M in der zweiten Runde auf dem Weg zum nationalen Meistertitel in San José.

Das war 2016. Plumptre, jetzt Senior, ist beeindruckt, wie ähnlich der Herbst verlaufen ist: USC beendete die reguläre Saison mit demselben Rekord, ging als Nummer 2 in die Nachsaison und besiegte Texas A & M in der zweiten Runde.

Und raten Sie mal, wo im nächsten Monat das nationale Titelspiel gespielt wird.

"Der Kreis schließt sich fast", sagte sie am Dienstag. "Es ist seltsam, wie es sich einfach repliziert hat."

Jetzt wird es schwierig, denn um nach San José zurückzukehren, müssen die neuntplatzierten Trojaner (17-4-1) am Freitag im Viertelfinale des Turniers in Chapel Hill, NC, an North Carolina (22-1-1) vorbei.

Die UCLA Nr. 7 (17-4-1) hofft ebenfalls auf deja vu am Freitag, wenn sie in Tallahassee, Florida, gegen den Titelverteidiger Florida State (18-5-0) antritt. Aber auch im Meisterschaftsspiel 2013, als die Bruins in der ersten Saison von Trainer Amanda Cromwell ihren einzigen nationalen Titel gewannen, konnten sie sie schlagen.

In den anderen Viertelfinals am Freitag empfängt Stanford auf Platz 4 Brigham Young und der unrankierte Bundesstaat Washington auf Platz 5 South Carolina.

Die UCLA spielt zum dritten Mal in Folge im Viertelfinale und zum fünften Mal in sieben Spielzeiten unter Cromwell. Bei all dem Erfolg sagt Cromwell, dass ihr Team noch einiges zu tun hat, da es seit 2013 kein Jahr mit einem Sieg zu Ende gegangen ist.

"Dieses Team ist wirklich hungrig", sagte sie. "Wir sind in den letzten Jahren ein bisschen zu kurz gekommen, und wir wollen das Schiff wieder in Ordnung bringen."

Die Bruins verloren letztes Jahr im Viertelfinale durch Elfmeter gegen North Carolina und 2017 gegen Stanford. Das schickt die hochrangige Mittelfeldspielerin Jessie Fleming, eine zweimalige Semifinalistin für die MAC Hermann Trophy – die Fußballversion von Heisman – in das Spiel am Freitag, die noch auf der Suche nach ihrem ersten nationalen Titel ist.

Cromwell nennt Fleming "einen der besten Spieler, die ich jemals in meiner Karriere trainiert habe". Dies ist ein großes Lob seit zwei Startern der UCLA-Nationalmannschaft, die 2018 für Cromwell gespielt hat.

Die Bruins trugen auf dem Flug nach Florida am Dienstag viel Schwung mit sich. Sie hatten acht Siege und elf Siege in ihren letzten zwölf Spielen. Sie haben außerdem elf Mal in drei Nachsaison-Siegen und fünfzehn Mal in ihren letzten vier Spielen erzielt, darunter das Finale der Pac-12-Konferenz mit USC.

Im Vergleich dazu stolperten die Trojaner in die Playoffs und verloren drei ihrer letzten sechs Konferenzspiele. Aber sie haben fünf Tore und zwei Vorlagen von Neuling Penelope Hocking in ihren drei Playoff-Siegen erhalten. Hockings 17 Tore sind zwei besser als die Seniorin Tara McKeown, die nach einer Saison, in der sie 15 Tore und sieben Vorlagen erzielte, ebenfalls eine MAC Hermann-Halbfinale-Spielerin ist.

North Carolina führt die Nation mit 19 Ausfällen in 24 Spielen an und ist in 11 Heimspielen ungeschlagen. Die Tar Heels haben unter Trainer Anson Dorrance 21 nationale Rekordtitel gewonnen – nur eine andere Schule hat drei -, obwohl sie seit ihrem letzten Titel im Jahr 2012 nur einmal das Viertelfinale erreicht haben.

Die Trojaner geraten wie die Bruins hungrig ins Viertelfinale. USC hat seit 2015 kein reguläres Playoff-Spiel mehr verloren und ist in den letzten beiden Spielzeiten durch Elfmeter ausgeschieden.

"North Carolina ist (ein) Elite-Team und wir möchten uns als eines dieser Teams bezeichnen, das Jahr für Jahr dort ist", sagte USC-Trainer Keidane McAlpine.

Plumptre stimmt dem zu, obwohl sie sich nicht sicher ist, ob der Rest der Nation das weiß. Etwas, das sie sagte, wirkt sich zum Vorteil der USC aus.

"USC, wir sind Außenseiter", sagte sie. „Wir waren Außenseiter, als wir die nationale Meisterschaft gewannen, und seitdem sind wir es. Manchmal denken Teams, dass sie über uns gehen können. “

Der Innenverteidiger, der drei Freunde aus England im Team von North Carolina hat, hofft, dass die Tar Heels das auch glauben. Andernfalls ist sie zuversichtlich, dass sie nach San José zurückkehren wird, um ihre USC-Karriere so zu beenden, wie sie sie begonnen hat.

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