Verurteilungen für US-Chemieingenieur aufgehoben, der beschuldigt wird, Beziehungen zu China versteckt zu haben

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Das US-Justizministerium und das FBI verhafteten eine Reihe von Forschern im Rahmen der China-Initiative, die Anfang dieses Jahres eingestellt wurde. Bildnachweis: Al Drago/Bloomberg über Getty

Ein Bundesrichter hat drei der vier Verurteilungen aufgehoben, die eine Jury im April gegen den US-Chemieingenieur Feng „Franklin“ Tao verhängt hatte. Tao, der sich im unbezahlten Urlaub von der University of Kansas (KU) in Lawrence befindet, wurde beschuldigt, Verbindungen zu China zu verbergen. Es wird angenommen, dass er der erste akademische Forscher war, der im Rahmen der China-Initiative festgenommen wurde – einem umstrittenen Programm der US-Regierung, das von 2018 bis 2022 lief und darauf abzielte, US-Labore und Unternehmen vor Wirtschaftsspionage zu schützen.

Die Umkehrung folgt einer Reihe von Versäumnissen des US-Justizministeriums (DoJ), starke Überzeugungen unter das Dach der China-Initiative zu bringen, und könnte ein neues Kapitel für die US-Wissenschaftler chinesischer Herkunft markieren, die im Zuge dessen eine staatliche Überwachung befürchtet haben den Start des Programms.

Peter Zeidenberg, einer von Taos Anwälten bei der Kanzlei ArentFox Schiff in Washington DC, erzählt Natur in einer Erklärung, dass er über das Urteil „äußerst zufrieden“ sei. „Dies wird hoffentlich einen letzten Pflock durch das Herz dieser Fälle der China-Initiative treiben“, fügt er hinzu.

„Unzureichende“ Beweise

Im August 2019 wurde Tao angeklagt, auf einem Interessenkonfliktformular der KU nicht offengelegt zu haben, dass er an der Fuzhou University (FZU) in China arbeite. Das DoJ klagte ihn auch an, weil er Verbindungen zu China nicht offengelegt hatte, während er Bundesmittel von zwei US-Behörden erhielt – der National Science Foundation und dem Energieministerium. Die Staatsanwaltschaft erhob acht separate Anklagepunkte gegen Tao.

Forscher Franklin Feng Tao.

Feng Tao wurde von drei Betrugsfällen freigesprochen. Bildnachweis: Kelsey Kimberlin/AP/Shutterstock

Nach einem zweiwöchigen Prozess, der am 7. April endete, wies eine Jury des US-Bezirksgerichts für Kansas vier der Anklagen zurück, befand Tao jedoch in drei Fällen des Drahtbetrugs – Finanzbetrug unter Verwendung von Informationskommunikationstechnologie – und einem Fall für schuldig eine Falschaussage zu machen. Die US-Bezirksrichterin Julie Robinson forderte jedoch eine Unterrichtung über die Beweise der Regierung und legte keinen Termin für die Verurteilung fest.

Am 19. September hob Robinson die Verurteilungen wegen Drahtbetrugs auf und stellte fest, dass die Beweise des Justizministeriums „rechtlich und faktisch unzureichend“ waren, um sie zu stützen. Sie hielt jedoch an der Verurteilung fest, die darauf zurückzuführen war, dass Tao seine Anstellung bei der FZU nicht auf dem Interessenkonfliktformular der KU offengelegt hatte.

„Obwohl Tao täuschte, indem er seine Aktivitäten bei der FZU nicht offenlegte, gab es keine Beweise dafür, dass Tao Geld oder Eigentum durch das angebliche Betrugsschema erhalten hat“, was erforderlich ist, damit eine Handlung einen Drahtbetrug darstellt, schrieb Robinson in ihrer Entscheidung.

Tao erwartet nun die Verurteilung, die voraussichtlich im Januar erfolgen wird, sagt Zeidenberg. An diesem Punkt werden Tao und sein Anwaltsteam entscheiden, ob sie Berufung einlegen.

Erinn Barcomb-Peterson, Leiterin für Nachrichten und Medienarbeit bei KU, lehnte eine Stellungnahme ab Natur darüber, ob die Universität Tao wieder in ihre Fakultät aufnehmen wird. „Da es sich um eine laufende strafrechtliche und personelle Angelegenheit handelt, können wir uns zu diesem Thema nicht weiter äußern“, schrieb sie in einer Erklärung.

Strafmilderungen und Freisprüche

Forscher und Verfechter der Bürgerrechte haben das Urteil begrüßt und darauf hingewiesen, dass Taos Fall ein weiteres Beispiel für Anklagen gegen akademische Forscher im Rahmen der China-Initiative ist, die nicht standgehalten haben, weil sie schwach waren.

Anfang dieser Woche lehnte Staci Yandle, eine Richterin für den südlichen Bezirk von Illinois, den Antrag des DoJ ab, eine Gefängnisstrafe gegen den Mathematiker Mingqing Xiao zu verhängen, weil er falsche Steuererklärungen eingereicht und ein ausländisches Bankkonto nicht offengelegt hatte. Stattdessen verurteilte Yandle Xiao zu einem Jahr Bewährung und einer Geldstrafe von 600 US-Dollar. (Im Mai hatte eine Jury Xiao der Steuer- und Bankkontoverstöße für schuldig befunden, aber nicht für schuldig befunden, in einem Stipendienantrag eine falsche Aussage über seine Verbindungen zu chinesischen Institutionen gemacht zu haben.) Xiao ist von der Southern Illinois University in Carbondale beurlaubt.

Im September letzten Jahres wurde der Nanotechnologieforscher Anming Hu von der University of Tennessee, Knoxville, nach einem Gerichtsverfahren von allen gegen ihn erhobenen Anklagepunkten freigesprochen, nachdem er beschuldigt worden war, Beziehungen zu China zu verbergen und mehr als ein Jahr unter Hausarrest zu stehen.

Jenny Lee, eine Sozialwissenschaftlerin an der University of Arizona in Tucson, die sich mit Forschungskooperationen und Geopolitik befasst, hat das DoJ aufgefordert, Fälle wie den von Tao fallen zu lassen, denen ihrer Meinung nach solide Beweise fehlen. „Sie sind eine Verschwendung von Steuergeldern und haben Karrieren ruiniert, ganz zu schweigen davon, dass sie in der gesamten wissenschaftlichen Gemeinschaft eine abschreckende Wirkung haben“, sagt sie.

Frank Wu, ein Rechtsexperte der China-Initiative und Präsident des Queens College an der City University of New York, stimmt dem zu und nennt die Fälle „fehlerhaft“.

Im Februar schloss das Justizministerium die China-Initiative mit der Begründung, dass das Programm offenbar gegen Menschen chinesischer Abstammung voreingenommen sei und die internationale Forschungszusammenarbeit untergrabe. Die Agentur ersetzte es durch einen umfassenderen Plan namens Strategy for Countering Nation-State Threats, um die Aktivitäten weiterer Länder, darunter Russland, Iran und Nordkorea, im Auge zu behalten.

Lee sagt, die Regierung sollte den unschuldigen Menschen, deren Leben durch die China-Initiative auf den Kopf gestellt wurde, eine Entschädigung zukommen lassen. Darauf reagierte das DoJ nicht Natur‘s Bitte um Stellungnahme bis zum Zeitpunkt der Veröffentlichung dieser Geschichte.

„Es macht mich zutiefst traurig zu sehen, dass Feng Tao und seine Familie so sehr gelitten haben“, sagt Gang Chen, Maschinenbauingenieur am Massachusetts Institute of Technology in Cambridge. Chen wurde im Januar 2021 im Rahmen der China-Initiative festgenommen, aber das DoJ ließ die Anklage Anfang dieses Jahres fallen.

„Wir müssen unsere Regierung zur Rechenschaft ziehen, diese ungerechten Strafverfolgungen stoppen und das Vertrauen innerhalb der asiatisch-amerikanischen Gemeinschaft wiederherstellen, beginnend mit der Entschuldigung bei den vielen betroffenen Wissenschaftlern und Familien, deren Leben ruiniert wurde“, sagt Chen.

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