35 Mitarbeiter haben Selbstmord begangen. Werden ihre Chefs ins Gefängnis gehen?

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PARIS – In ihren blauen Blazern und engen Frisuren sehen die alternden Männer im Gerichtssaal unbehaglich aus. Und das aus gutem Grund: Sie werden beschuldigt, Mitarbeiter so unbarmherzig belästigt zu haben, dass sich die Arbeiter selbst umgebracht haben.

Die Männer – allesamt ehemalige Top-Führungskräfte des französischen Telekommunikationsriesen – wollten das Unternehmen vor einem Jahrzehnt um Tausende von Arbeitern verkleinern. Aber die meisten konnten sie nicht feuern. Die Arbeiter waren Staatsangestellte – Angestellte fürs Leben – und daher geschützt.

Also beschlossen die Führungskräfte, das Leben so unerträglich zu machen, dass die Arbeiter gehen würden, sagen die Staatsanwälte. Stattdessen begingen mindestens 35 Mitarbeiter – die Befürworter der Arbeitnehmer sagen, sie hätten sich fast verdoppelt – Selbstmord, fühlten sich gefangen, betrogen und verzweifelt, auf dem unbeweglichen französischen Arbeitsmarkt jemals eine neue Arbeit zu finden.

Heute stehen die ehemaligen Top-Manager von France Télécom – einst die nationale Telefongesellschaft und heute eines der größten privaten Unternehmen des Landes, Orange – wegen „moralischer Belästigung“ vor Gericht. Es ist das erste Mal, dass französische Chefs im Visier von Frankreichs strenger Arbeitsschutz wurde wegen systematischer Belästigung, die zum Tod der Arbeitnehmer führte, strafrechtlich verfolgt.

Der Prozess hat ein Land in einen tiefen Konflikt mit Kapitalismus und Unternehmenskultur gebracht und kann dazu beitragen, eine Frage zu beantworten, die die Franzosen bei der Modernisierung ihrer Wirtschaft verfolgt: Wie weit kann ein Unternehmen gehen, um Schulden zu straffen, abzubauen und Geld zu verdienen?

Bei einer Verurteilung drohen den ehemaligen Führungskräften ein Jahr Haft und eine Geldstrafe von 16.800 US-Dollar. Doch noch bevor der Prozess am 12. Juli zu Ende geht und einige Zeit später ein Urteil fällt, ist er zu einem Meilenstein in den oftmals feindlichen Beziehungen zwischen Arbeitnehmern und Führungskräften des Landes geworden.

Als Präsident Emmanuel Macron versucht hat, Frankreich wirtschaftsfreundlicher zu machen, stieß er auf heftige Streiks und sah sich einer Revolte unter den Yellow Vest-Demonstranten gegenüber, die ihn beschuldigten, der Präsident der Reichen zu sein. Während sich viele Arbeitnehmer beschweren, dass sie Schwierigkeiten haben, über die Runden zu kommen, sagen die Arbeitgeber, dass ein System großzügiger Sozialleistungen und Arbeitnehmerschutz die Einstellung von Arbeitskräften belastet und die Schaffung von Arbeitsplätzen hemmt.

Die Gerichtsverhandlung ist zu einer scharfen Demonstration dieser anhaltenden Spannungen geworden.

France Télécom wurde von der digitalen Revolution mitgenommen, als die Zahl der Festnetzkunden zu Tausenden abfiel. Der Staat ordnete an, das Unternehmen im Jahr 2003 privat zu machen, und im Jahr 2005 waren mehr als 50 Milliarden US-Dollar verschuldet.

Führungskräfte des Unternehmens meinten, sie müssten 22.000 von 130.000 Arbeitnehmern loswerden – eine Notwendigkeit, die von der Staatsanwaltschaft bestritten wird -, um das Überleben zu sichern.

"Sie steckten in einer Ecke fest", sagte Michel Ledoux, einer der Anwälte der Kläger. "Die einzige Möglichkeit war, sie dazu zu bringen, auf die eine oder andere Weise zu gehen."

Wochenlanger Zeugenaussagen über verzweifelte Angestellte, die sich unter Zügen, Brücken und Autobahnüberführungen erhängt, verbrannt oder aus dem Fenster geworfen haben, lassen vermuten, dass die ehemaligen Führungskräfte sehr weit gegangen sind, um „das Unternehmen in das neue Jahrhundert zu treiben“. wie es die Unternehmensstrategie vorschreibt.

Zu den Führungskräften zählen Didier Lombard, der frühere Vorstandsvorsitzende; Louis-Pierre Wenès, sein Nr. 2; Olivier Barberot, ehemaliger Personalchef; und vier andere.

Laut Aussagen des Gerichtsverfahrens wurde in dem riesigen Unternehmen ein düsteres Universum aus Unterbeschäftigung, Marginalisierung, Fehlbesetzung und systematischer Belästigung aufgebaut.

Die Führungskräfte "bemühten sich um die Destabilisierung der Arbeiter", sagte Staatsanwältin Francoise Benezech in ihrer Zusammenfassung am Freitag.

"Menschen, die außerhalb ihrer gesamten Karriere gearbeitet hatten, wurden plötzlich vor einen Computer gestellt", sagte Frédérique Guillon, ein Anwalt der Arbeitnehmer, der während des Prozesses aussagte, in einem Interview. "Es gab Leute, deren Arbeit ihnen einfach weggenommen wurde."

Unter diesen Opfern war der jüngste Nicolas Grenouville, 28, der ein T-Shirt der Firma trug, als er sich ein Internetkabel um den Hals legte und sich in einer Garage erhing, teilte Herr Ledoux dem Gericht diese Woche mit.

"Ich kann diesen Job nicht mehr aushalten, und France Télécom ist das egal", schrieb Grenouville kurz vor seinem Tod im August 2009. "Alles, was sie interessiert, ist Geld."

Als introspektiver Techniker, der es gewohnt war, allein an den Telefonleitungen zu arbeiten, und der für seine Sorgfalt gelobt wurde, wurde Herr Grenouville plötzlich in einen Verkaufsjob mit Kunden verwickelt. Er konnte es nicht ertragen. "Sie warfen ihn ohne viel Training in die Arena", sagte Herr Ledoux dem Gericht.

Am Tag vor seinem Selbstmord hatte er einen 12-Stunden-Tag mit einer 30-minütigen Pause gearbeitet. "Der kleine Nicolas hat diese Gewalt direkt ins Gesicht geschlagen", sagte Herr Ledoux.

Camille Bodivit, 48, war Planer in der Firma gewesen, als sich plötzlich seine Berufsbezeichnung zu ändern begann. Er warf sich 2009 in der Bretagne von einer Brücke. "Arbeit war alles für ihn", sagte die Anwältin seines Partners, Juliette Mendès-Ribeiro, am Dienstag vor dem Gericht.

"Sie haben meinen Vater getötet – warum?", Fragte Noémie Louvradoux letzte Woche und wandte sich an die Angeklagten in einem der am häufigsten berichteten Momente des Prozesses. Ihr Vater, Rémy, setzte sich 2011 vor einem Büro von France Télécom in der Nähe von Bordeaux in Flammen, verzweifelt über sukzessive marginale Neuzuweisungen.

Zu ihrer Verteidigung haben die ehemaligen Führungskräfte den starken Druck eines wettbewerbsorientierten und sich verändernden Marktes angeführt.

"Das Unternehmen ging unter und es wusste es nicht einmal", sagte Mr. Lombard, der Ex-Geschäftsführer, aus. "Wir hätten es viel sanfter angehen können, wenn nicht die Konkurrenz an unsere Tür geklopft hätte."

Unglücklicherweise für Herrn Lombard wurde aufgezeichnet, dass er 2007 die Entlassungsquote "auf die eine oder andere Weise, durch das Fenster oder durch die Tür" erreichen würde. Das Fenster ist das, was eine Reihe von Mitarbeitern gewählt hat.

"Das wird hier kein Klöppelbrief", sagte Barberot im Jahr 2007. "Wir werden die Menschen vor die Realität des Lebens stellen."

Um die zunehmenden Anzeichen der Bewältigung von Not ein taubes Ohr gedreht, deuteten Zeugenaussagen auf den Prozess hin.

Noëlle Burgi, ein Soziologe, der während der Selbstmordwelle mit den Mitarbeitern zusammengearbeitet und während des Prozesses ausgesagt hatte, sagte in einem Interview, dass es sich um einen "Demütigungsprozess" handele.

„Sie wurden unterirdisch in ein Büro gesteckt“, sagte Frau Burgi. „Es gab einen Mann, der buchstäblich aus seinem Büro geworfen wurde. Er hat es nicht verstanden. "

Die Selbstmorde und Zeugenaussagen haben deutlich gemacht, dass sich viele der Arbeitnehmer aufgrund der chronisch hohen Arbeitslosenquote in Frankreich besonders gefährdet fühlten.

"Früher, als es Vollbeschäftigung gab, wenn Sie bei der Arbeit unglücklich waren, konnten Sie Ihrem Chef sagen, dass er zur Hölle fahren soll", sagte Frau Guillon.

In Frankreich, wo der Arbeitsmarkt nach amerikanischen Maßstäben stagniert und unbeweglich ist und die Arbeitnehmer kaum die Kultur haben, für einen neuen Arbeitsplatz ins Ausland zu ziehen, gibt es diese Bedingungen seit Jahren nicht mehr.

Es ist klar, dass diese France Télécom-Mitarbeiter sich darauf eingestellt hatten, ihre Karriere bei dem Unternehmen zu beenden. "Achtzig Prozent blieben bis zum Ende ihres Berufslebens dort", sagte Pascale Abdessamad, eine Mitarbeiterin von France Télécom, die ebenfalls aussagte, in einem Interview.

Die meisten Angestellten waren zutiefst ihrer Arbeit verpflichtet, wie aus einem Zeugnis hervorgeht. Ein Unternehmen wie France Télécom, das jahrelang eine Ikone im französischen Leben war, war offensichtlich eine Decke für lebenslange Sicherheit.

"Diese Unternehmen galten als Familienunternehmen", sagte Ledoux dem Gericht. Von jemandem misshandelt zu werden, ist äußerst verletzend “, sagte er.

Frankreichs Exekutivkaste, die sich normalerweise gegenseitig unterstützt, schwieg in besonderem Maße über die vor Gericht stehenden Führungskräfte, während die französischen Arbeiter das Verfahren mit besonderer Freude verfolgen.

Der Gerichtssaal ist voll von gegenwärtigen und ehemaligen Angestellten des Unternehmens, die die stille Reihe der Angeklagten mit Jacken missbilligen.

"Selbst wenn die Strafen niedrig sind, wird es ein schöner Fleck auf ihren Jacken sein", sagte Noel Rich, ein France Télécom-Mitarbeiter, der gekommen war, um den Prozess zu beobachten.

"Das sind Leute, die es gewohnt sind, mit Ministern rumzuhängen", fügte Rich hinzu. "Es hat keine Worte des Mitgefühls für den kleinen Kerl gegeben."

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