Home Welt 'Fading away': D-Day Tierarzt macht vielleicht letzte Reise in die Normandie

'Fading away': D-Day Tierarzt macht vielleicht letzte Reise in die Normandie

Wo immer er hingeht, trägt Ray Lambert seine lila Mütze mit der Aufschrift "D-Day Survivor" in Gold. Und wo immer er hingeht, wird er gefeiert.

Die Handshakes und Selfie-Anfragen beginnen, sobald er am Gate des internationalen Flughafens Raleigh-Durham ankommt. Er ist auf dem Weg in die Normandie, um den Moment zu markieren, als er vor 75 Jahren das Recht erhielt, diese Mütze zu tragen und sich dem wahrscheinlich letzten großen Treffen der Helden der Befreiung Europas anzuschließen.

Mit 98 Jahren ist er ein berühmter Reisender.

Captain Mark Paul bittet ihn, zum Check-in-Schalter zu kommen, und nimmt dann das Mikrofon in die Hand: "Mr. Lambert war am D-Day bei der 1. Infanteriedivision in Omaha Beach", sagt er. "Wir fühlen uns sehr geehrt, ihn heute auf unserem Flug nach Paris zu haben. Wenn Sie ihm also eine große Hand geben könnten, würden wir es wirklich schätzen."

Die Menge am Tor steht und gibt Lambert eine lange Ovation.

Crewmitglieder posieren für ein Foto mit ihm. Er hat eine Miniaturflagge übergeben.

"Gott segne dich", sagt der Purser Gena Poulos und greift nach seiner Hand.

Im Juni 1944 war der Mann aus den Seven Lakes, North Carolina, Sanitäter des 2. Bataillons des 16. Infanterieregiments, das Teil der 1. Division der Armee war – der "Große Rote". Viele Jahre lang sprach Lambert nicht über die Schrecken, die er sah und erlebte. Aber jetzt empfindet er es als seine heilige Pflicht, seine Geschichte zu teilen.

In der nächsten Woche wird er genau das tun. Er wird auch vom Präsidenten der Vereinigten Staaten gefeiert, der von Frauen aus der ganzen Welt geküsst und von den heutigen Soldaten als Bruder umarmt wird. Und er wird die Herrlichkeit und den Albtraum seines heldenhaften Moments wiedererleben.

"Ich habe getan, wozu ich berufen war", schreibt er in "Every Man A Hero", seinem ersten Buch, das Wochen vor dem Jubiläum veröffentlicht wurde. "Als Kampfmediziner war es meine Aufgabe, Menschen zu retten und andere zu führen, die das Gleiche taten. Ich war stolz auf diesen Job und bin es auch geblieben. Aber ich war immer ein gewöhnlicher Mann, nicht einer, der es mochte, an der Spitze eines zu stehen." Parade …

"Meine Aufgabe ist es jetzt, mich zu erinnern, nicht um meinetwillen, sondern um anderer willen."

Obwohl Lambert kein Geld haben will – er war nach dem Krieg ein erfolgreicher Geschäftsmann – haben er und Darrell Simpkins, Lamberts Nachbar, Freund und persönlicher Arzt, beschlossen, Trainer zu fliegen. Aber die Flugbesatzung wird nichts davon haben und Lambert in die erste Klasse aufrüsten.

Ein Delta-Begleiter schiebt ihn ins Flugzeug. "Ich hoffe, diese Reise ist viel besser als die vorherige", sagt der Mann.

"Nun, das wird es sicherlich", sagt Lambert mit einem Kichern. "Viel besser."

Vor dem Abflug gibt es noch eine Ankündigung über ihren besonderen Gast – und noch einen Applaus.

Es ist ein achtstündiger Flug. Aber zwischen dem ständigen Wohlwollen und der Vorfreude bekommt Lambert kaum 20 Minuten Schlaf.

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4. Juni – D-Day Minus Zwei:

Das Klassenzimmer an der Ecole Publique in der alten Steinstadt Nonant ist mit den Flaggen der alliierten Mächte geschmückt. An der Wand neben der Tür ist ein Foto von Lambert in Uniform zu sehen. Seine Armee-Garnisonsmütze ist schräg gestellt, ein dünner Schnurrbart auf der Oberlippe.

Lambert wird wie immer von seinem Gastgeber und besten Freund Christophe Coquel begleitet. Vor 15 Jahren lernte Lambert den ehemaligen französischen Panzerkommandanten und Oberstleutnant in der Gendarmerie kennen, als Coquel während des Gedenkens anlässlich des 60-jährigen Jubiläums als informeller Dolmetscher auftrat.

Bei all seinen vielen Besuchen in Frankreich hat Lambert nie mehr als ein bisschen von der Sprache gelernt. Also würde Coquel als Vermittler für die Kinder fungieren.

Ein Kind fragt nach seinen stärksten Erinnerungen an den Krieg. Lambert berichtet, er habe den Befehl missachtet, zwei Männer aus einem brennenden Panzer zu retten, kurz bevor dieser explodierte, und sei in ein Minenfeld hinausgegangen, um einen verletzten Mann zu bergen – eine Aktion, für die General Omar Bradley selbst Lambert den zweiten zuerkannte seine silbernen Sterne.

Er erzählt, wie er am D-Day, als die Landungsrampe von Omaha abfiel, fast sofort in den rechten Arm getroffen wurde und so tief wie möglich ins Wasser stürzte, um Maschinengewehrfeuer zu vermeiden.

Die Kinder fragen: Was haben sie gegessen? Hat es wehgetan, als du verletzt wurdest? Hattest du Angst zu sterben?

"Wenn du im Kampf bist, denkst du nicht so sehr an den Tod", erzählt Lambert den Kindern. "Unser Glaube war, dass wir die Guten sind, die kämpfen, um das Böse zu zerstören. … Dieses Land wurde zu dieser Zeit vom Bösen regiert. Und unsere Aufgabe war es, hierher zu kommen und für Ihr Land zu kämpfen und dieses Böse loszuwerden."

Ein anderes Kind fragt, ob Lambert Albträume in Bezug auf die Normandie hatte.

"Wenn ich mir die Strände von Omaha anschaue, erinnere ich mich an alle meine dort getöteten Freunde. Und wenn ich auf den Kanal schaue und das Wasser rau ist, sehe ich manchmal Stimmen. Aber das ist nur so in meinen Gedanken natürlich. "

Am Ende des Programms schwärmen die Kinder den vorderen Tisch. Sie überreichen ihm eine Schachtel Pralinen und eine Dose Kekse mit einem D-Day-Foto und den Worten "Danke Leute". Ein Mädchen bindet ein lila-orangefarbenes Freundschaftsarmband an sein rechtes Handgelenk.

Ribera Cecile pflanzt "les bisous" auf seinen geröteten Wangen. Er ruft aus: "Ich bekomme zwei Küsse in Frankreich!"

"Es war eine große Ehre", sagt Cecile. "Und ich hoffe, die Kinder werden sich für den Rest ihres Lebens daran erinnern."

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5. Juni – D-Day Minus One:

Als Lambert im Big Red One Museum oberhalb von Omaha Beach ankommt, begrüßt ihn ein drahtiger Mann mit schwarzem Poloshirt und Punk-Frisur – Pierre-Louis Gosselin, der Gründer des Museums.

Das Wetter am Vortag war kalt und windig gewesen. Lambert hatte fast drei Stunden am Strand verbracht, als eine Reihe von Nachrichtenteams darauf wartete, dass ihre Fenster gedreht wurden. An diesem Abend, als er bei Coquel zu Hause war, bekam Lambert einen Anfall von Erbrechen.

Aber Lambert fühlte sich verpflichtet, den jungen Mann zu ehren, der so viel getan hatte, um die Erinnerung an seine geliebte 1. Division zu ehren.

Das kleine Museum in Colleville-sur-Mer ist das Ergebnis von Gosselins 30-jähriger Besessenheit. Die Sammlung enthält Dinge, die so klein sind wie der Brief eines Soldaten an die "Igel" aus Eisen, mit denen die Deutschen die Küste in ihrem vergeblichen Versuch, eine Landung der Alliierten zu vereiteln, geschnürt hatten.

"Es ist mittlerweile zu einer Zeit in unserem Leben gekommen, in der die meisten Männer meines Alters aus dem Zweiten Weltkrieg sterben und weiterziehen", erzählt Lambert der Menge, die sich im Museum versammelt hat. "Und in Zukunft wird es sehr wichtig sein, dass wir hier in Frankreich vertreten sind."

Lambert legt Gosselin feierlich eine Medaille um den Hals, und die Menge applaudiert. Der Akolyth umarmt sein Idol und küsst ihn dann auf die Wange.

"Jetzt ist er Ehrenmitglied der 1. Division", erzählt Lambert der Menge. "Und so muss man sich bis jetzt an die Qualifikationen der 1. Division halten. Zuerst Pflicht und all diese Dinge, und sich dementsprechend verhalten, wie es ein guter Soldat tun würde."

Auf die Frage, was diese Ehre und Lambert für ihn bedeuten, sucht Gosselin nach den richtigen Worten.

"Mein Leben", sagt er. "Ich habe mein Leben dem Big Red 1 gewidmet."

Lambert sieht sich im Museum um. Gleich hinter der Tür befindet sich ein großes Stück verrostetes Metall mit Pocken. Es ist die Rampe eines Higgins-Landungsfahrzeugs – genau wie die, die ihn vor 75 Jahren beinahe getötet hätte.

Während der Schlacht hatte Lambert einen Mann bemerkt, der im tiefen Wasser kämpfte. Er hatte sich in dem Stacheldraht verfangen, den die Deutschen den ganzen Strand entlang eingetaucht hatten.

Lambert watete zu ihm und machte mehrere Tauchgänge, bevor er den Mann endlich befreite. Als sie an Land gingen, war ein Landungsboot hinter ihnen aufgetaucht. es ließ seine Rampe fallen und drückte Lambert und den anderen Mann auf den Boden.

Lambert, der unter dem Metall festgenagelt war, betete zu Gott, "mir eine Chance zu geben, den einen Mann mehr zu retten".

Plötzlich hob sich die Rampe und die beiden Männer stießen an die Oberfläche. Lambert brachte den Mann zum Strand, gab seinen Männern ein paar Befehle und wurde ohnmächtig vor Schmerzen und Blutverlust.

Er erwachte später auf einem Schiff nach England zurück. Er würde später erfahren, dass die Rampe zwei seiner Wirbel zerdrückt hatte.

Als Coquel die Gruppe vertreibt, übergibt das Auto ein großes, eindringliches Foto des Angriffs am D-Day.

Auf der anderen Seite stehen die Worte "Les vrais heroes ne meurent jamais!" – "Die wahren Helden sterben nie."

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6. Juni – D-Day:

Lambert sitzt in der ersten Reihe des Podiums neben Pvt. Russell Pickett, das letzte bekannte überlebende Mitglied der Kompanie A des 116. Infanterieregiments der Virginia National Guard – die sogenannten "Bedford Boys". Trotz des Sonnenscheins ist es kalt und Lambert breitet eine lila Decke über seinen und Picketts Schoß aus.

Er ist unvorbereitet, als Präsident Donald Trump in der Mitte seiner Rede die Worte "Staff Sgt. Ray Lambert" ausspricht.

"Ray war erst 23, aber er hatte bereits drei Purple Hearts und zwei Silver Stars für Kämpfe in Nordafrika und Sizilien verdient", erzählt Trump der gedämpften Menge. Das war, bevor der Sanitäter aus Alabama in der ersten Welle in Omaha Beach landete.

"Sie kamen in die Branche, genau hier unter uns", fährt Trump fort. "'Easy Red' hieß es. Immer wieder rannte Ray zurück ins Wasser. Er schleppte einen Mann nach dem anderen heraus. Er wurde durch den Arm geschossen. Sein Bein wurde von Splittern aufgerissen. Sein Rücken war gebrochen. Er fast." ertrank."

Dann dreht er den Kopf zu den Tragegurten hinter sich.

"Ray", sagt er. "Die freie Welt begrüßt dich."

Während ihn Applauswellen überfluten, zieht Lambert seine lila Mütze ab und schwenkt sie der Menge zu.

Nach der Zeremonie rollt ihn ein Freund auf dem amerikanischen Soldatenfriedhof mit Blick auf Omaha Lambert an den linealgeraden Reihen weiß schimmernder Kreuze und Davidsterne vorbei, für die ihn der Präsident der Vereinigten Staaten – sein Oberbefehlshaber – auszeichnen sollte solches Lob.

"Ich bin nichts", sagt er. "Ich bin nur ein Soldat."

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7. Juni – D-Day Plus One:

Wieder einmal ist Lambert am Omaha Beach. Wieder ist er neben "meinem Stein".

An jenem Morgen vor 75 Jahren, als Kugeln zischten und Mörser Sand und Wasser schütteten, suchte Lambert den Strand nach etwas ab, etwas, hinter dem er die Verwundeten sicher behandeln konnte. Plötzlich bemerkte er es – einen Klumpen deutschen Betons, ungefähr 3 Meter breit und 2 Meter hoch.

"Es war meine Erlösung", sagt er.

Der grobe Klumpen ist als "Ray's Rock" bekannt geworden. Letztes Jahr wurde eine Plakette mit den Namen der Kampfmediziner des 16. Regiments angebracht.

Bürgermeister Patrick Thomines hat Lambert gebeten, zu einer Kranzniederlegung zu kommen. Es ist wieder ein kalter, nasser Tag und Lamberts Hände färben sich blau.

Er ist im Begriff zu gehen, als sich eine große Gruppe von Soldaten in Überanstrengung nähert. Sie sind Mitglieder des 12. Regiments Royal Artillery, einer Luftverteidigungseinheit in der Nähe von Portsmouth, England.

Wie von einem Stromstoß getroffen, wird Lambert erneuert.

Lambert verbringt weitere 15 Minuten am Strand und erzählt seine Geschichten und stellt Fragen. Er erzählt ihnen von seinem Felsen.

"Dies war das einzige, was wir am Strand finden konnten, um die Opfer zur Behandlung zurückzubekommen", sagt er. "Sie können sich vorstellen, in die Ferne zu kommen, wo die Wellen sind, mit Kerlen, die am ganzen Strand niedergeschossen, ertrunken und tot sind."

Nachdem er sich die Hände geschüttelt und für viele Fotos posiert hat, macht sich Lambert auf den Weg. Er wendet sich an die Soldaten.

"Wir lieben euch alle", sagt er. "Und Sie sind alle unsere Brüder. Alle Soldaten sind Brüder. Und vielen Dank, dass Sie heute hier in unserem amerikanischen Sektor sind."

Nach ein paar weiteren Fotos sagt Simpkins, es ist Zeit zu gehen. Lambert, flankiert vom Arzt und dem Gendarmen, macht sich auf den Weg zum Bluff – weiter, als er es 1944 geschafft hat.

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9. Juni – D-Day Plus Drei:

Nach einer Woche voller Partys, Abendessen und Toasts mit Calvados geht es zurück zum Flughafen Charles De Gaulle.

Noch eine Runde Selfies mit der Flugbesatzung. Noch ein Kuss auf die Wange von einer hübschen Dame. Noch ein Upgrade auf First Class. Noch eine Ovation von seinen Mitreisenden.

Zurück auf dem Boden in Raleigh wartet Lambert auf seine Taschen, als sich eine Frau nähert und seine Schulter berührt.

"Als ich hörte, dass Sie im Flugzeug waren, hatte ich gehofft, ich könnte Sie kennenlernen", sagt Caroline Wright, Mitarbeiterin eines IT-Unternehmens aus Holly Springs in der Nähe. "Vielen Dank für Ihren Service, Sir."

Wright erzählt Lambert, dass ihr Großvater Clyde Hunt während des Krieges auch in Frankreich gedient habe.

"Er ist gestorben, bevor ich geboren wurde", sagt sie und rinnt unter Tränen über ihre Wangen. "Und jemanden dieser Generation zu treffen …"

"Ich weiß, dass du stolz auf das bist, was er getan hat", sagt Lambert süß. "Und ich weiß es zu schätzen, dass du vorbeikommst. Ich werde auch emotional. Wir könnten hier eine kleine Weinparty veranstalten."

Lambert plant bereits, nächstes Jahr in die Normandie zurückzukehren. Aber er weiß, wie unwahrscheinlich das ist.

Vor zwei Jahren wog Lambert 173 Pfund. Heute ist er auf 145 gesunken, und die Ärzte können nicht herausfinden, warum.

"Mein Blutdruck ist in Ordnung und ich hatte körperliche Probleme", sagte er. "Aber ich scheine nur zu verblassen."

Aber er weiß doch, was alte Soldaten tun.

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