JERUSALEM – Israel gab dem New England Patriots-Besitzer Robert Kraft am Donnerstag die königliche Behandlung mit einem hochkarätigen Mittagessen und einem Treffen mit Premierminister Benjamin Netanyahu, kurz bevor er mit dem prestigeträchtigen Genesis-Preis, dem „jüdischen Nobelpreis“, ausgezeichnet wurde.

Die Feier und Gala zu seinen Ehren in Jerusalem bot Kraft nur vier Monate nach seiner Anklage, eine Prostituierte in einem Massagesalon in Florida angeheuert zu haben, eine willkommene Erleichterung. Der 78-jährige Milliardär hat heftig gegen die Anklage gekämpft, und der Fall gegen ihn scheint ins Wanken zu geraten. Er bekannte sich unschuldig, entschuldigte sich aber auch schriftlich und bedauerte, dass er seine Familie, Freunde und Fans verletzt hatte.

Dennoch schien es unwahrscheinlich, dass die peinliche Angelegenheit die Feier von Kraft, einem langjährigen Anhänger jüdischer und israelischer Anliegen, trübte.

Für sein Engagement im Kampf gegen den Antisemitismus wurde er mit dem Genesis-Preis 2019 ausgezeichnet. Die Auszeichnung in Höhe von 1 Million US-Dollar wird jedes Jahr an eine Person vergeben, die als Inspiration für die nächste Generation von Juden durch professionelle Leistungen und Engagement für jüdische Werte anerkannt ist. Die Organisatoren sagen, Kraft werde sein Preisgeld für die Bekämpfung des Antisemitismus, der von Palästinensern geführten Boykottbewegung gegen Israel, bekannt als BDS, spenden. Sie sagen, es handele sich um Versuche, Israel zu delegitimieren.

In Begleitung von 15 aktiven und ehemaligen Patriot-Spielern wird Kraft die Hauptrede bei einer aufwändigen Zeremonie am Donnerstagabend halten, die von dem Comic Martin Short moderiert wird. Zu dieser Veranstaltung werden Dutzende von Prominenten erwartet, darunter Führer jüdischer Organisationen, Top-Persönlichkeiten aus Wirtschaft und Politik und der Premierminister.

Kraft und seine Delegation waren zuvor im Büro des Premierministers zu Gast, wo sie Netanyahu einen signierten Patriots-Helm überreichten und sich für ein gemeinsames Bild zusammen mit der Vince Lombardi Trophy ausgaben, die sie beim diesjährigen Super Bowl gewonnen hatten. Netanjahu bedankte sich bei Kraft für seine Freundschaft, seine langjährige Unterstützung und die Förderung des amerikanischen Fußballs in Israel, wo er bei den gebürtigen Israelis Anklang fand, die eine Vorliebe für die armeeähnliche Strategie, Kameradschaft und Kollisionen des Rostes hatten.

"Alles, was Sie in Ihrem Spiel brauchen, braucht Israel in seinem Spiel", sagte Netanjahu den Spielern. "Man braucht Strategie, Mut und Einfallsreichtum, das haben wir auch."

Kraft ist der sechste Gewinner des prestigeträchtigen Preises nach dem ehemaligen New Yorker Bürgermeister Michael Bloomberg, dem Schauspieler Michael Douglas, dem Geiger Itzhak Perlman und dem Bildhauer Anish Kapoor. Die Gewinnerin des letzten Jahres, Natalie Portman, hat die Veranstaltung abgelehnt, weil sie Netanjahu nicht unterstützen wollte. Die Saga war für die Stiftung beunruhigend. Sie arbeitet hart, um zu verhindern, dass ihre Philanthropie politisiert wird.

Krafts Auswahl im Januar schien angesichts seiner jahrelangen philanthropischen Tätigkeit und seiner tiefen Bindung an Israel die sicherste Wette zu sein, um wiederholte Unannehmlichkeiten zu vermeiden. Aber im folgenden Monat gaben die Behörden von Florida die Anklage wegen Vergehens als Teil einer weitverbreiteten Niederschlagung des Sexhandels bekannt.

Kraft hat sich seitdem zurückgehalten und die Patriotischen Beamten haben jede Erwähnung des Falls während des einwöchigen Besuchs in Israel ausdrücklich abgelehnt.

Kraft ist der Gründer, Vorsitzende und CEO der Kraft-Gruppe, der Holdinggesellschaft eines diversifizierten Unternehmensportfolios, zu dem eines der größten privaten Papier- und Verpackungskonglomerate der Welt gehört. Am bekanntesten ist er jedoch als Besitzer des sechsmaligen Super Bowl-Meisters Patriots, einer der erfolgreichsten Konzessionen im amerikanischen Sport.

Kraft, der in einem jüdischen Elternhaus aufgewachsen ist, ist ein bekannter Philanthrop in Israel, der tiefe Verbindungen zu Politikern aus dem gesamten politischen Spektrum unterhält – auch zu Netanjahu, den er seit Jahrzehnten kennt. Obwohl er Demokrat ist, ist er auch mit Präsident Donald Trump befreundet.

Kraft ist auch die treibende Kraft für das Wachstum des amerikanischen Fußballs in Israel in den letzten Jahren. Er hat den Sport seit seiner Einführung im Jahr 1999 gesponsert. Mittlerweile spielen mehr als 2.000 aktive Spieler in mehr als 80 Teams auf verschiedenen Ebenen.

2017 weihte er den Kraftsportkomplex in Jerusalem ein, zu dem Israels erstes großes Fußballfeld gehört. Zu dieser Zeit brachte er eine Gruppe von Profifußballspielern der Hall of Fame mit, darunter bekannte Stars des Spiels, Joe Montana, Jim Brown, Roger Staubach und Mike Singletary.

Tom Brady und andere Patriot-Stars haben im Laufe der Jahre auch besucht. Zu seiner derzeitigen Delegation gehören Kicker Stephen Gostkowski und die ehemaligen Größen Drew Bledsoe, Ty Law, Vince Wilfork, Kevin Faulk und Andre Tippett.

Der amtierende Super Bowl MVP Julian Edelman ist ebenfalls in Israel, um Kraft zu ehren.

Der Genesis-Preis wurde 2014 ins Leben gerufen und wird in einer Partnerschaft zwischen dem israelischen Ministerpräsidenten, der privaten Genesis-Preis-Stiftung und dem Büro des Vorsitzenden der Jewish Agency, einer gemeinnützigen Gruppe, die eng mit der israelischen Regierung verbunden ist, veranstaltet. Es wird von einer von der Stiftung eingerichteten Stiftung in Höhe von 100 Millionen US-Dollar finanziert.

Ruth Bader Ginsburg, Richterin am Obersten Gerichtshof der USA, wurde die einzige Auszeichnung der Stiftung für ihr Lebenswerk verliehen.

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