Wenn lokale Nachrichten sterben, steigt an seiner Stelle ein Pay-for-Play-Netzwerk

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Die Anweisungen waren klar: Schreiben Sie einen Artikel, in dem Sara Gideon, eine Demokratin, die um einen heiß umkämpften Sitz im US-Senat in Maine kandidiert, als Heuchlerin bezeichnet wird.

Angela Underwood, eine freiberufliche Reporterin im Bundesstaat New York, nahm die 22-Dollar-Aufgabe per E-Mail entgegen. Sie kontaktierte die Sprecherin von Sen. Susan Collins, der republikanischen Gegnerin, und schrieb einen Artikel über seine Anschuldigungen, dass Gideon zwei Gesichter habe, weil er schattige politische Gruppen kritisiert und dann ihre Hilfe angenommen habe.

Der kurze Artikel wurde auf Maine Business Daily veröffentlicht. Es zitierte ausführlich Collins ‘Sprecher, hatte aber keinen Kommentar von Gideons Kampagne.

Dann erhielt Underwood eine weitere E-Mail: Die “Kundin”, die den Artikel bestellt hatte, wollte, dass ihr Artikel weitere Details hinzufügte.

Der Kunde war laut E-Mails und der von der New York Times überprüften Bearbeitungshistorie ein republikanischer Agent.

Maine Business Daily ist Teil eines schnell wachsenden Netzwerks von fast 1.300 Websites, die darauf abzielen, eine Lücke zu schließen, die durch das Verschwinden lokaler Zeitungen im ganzen Land entstanden ist. Das Netzwerk, das mittlerweile in allen 50 Bundesstaaten vertreten ist, basiert jedoch nicht auf traditionellem Journalismus, sondern auf Propaganda, die von Dutzenden konservativer Think Tanks, politischen Aktivisten, Führungskräften von Unternehmen und PR-Fachleuten angeordnet wurde. Dies ergab eine Untersuchung der Times.

Die Websites erscheinen als normale lokale Nachrichtenagenturen mit Namen wie Des Moines Sun, Ann Arbor Times und Empire State Today. Aber hinter den Kulissen werden viele der Geschichten von Fraktionen und PR-Unternehmen geleitet, um einen republikanischen Kandidaten oder ein Unternehmen zu fördern oder ihre Rivalen zu beschmutzen.

Das Netzwerk wird weitgehend von Brian Timpone beaufsichtigt, einem Fernsehreporter, der zum Internetunternehmer wurde. Er hat das Netzwerk mit Hilfe mehrerer anderer aufgebaut, darunter eines texanischen Markenmanagementberaters und einer konservativen Chicagoer Radio-Persönlichkeit.

Die Times deckte Details über den Betrieb durch Interviews mit mehr als 30 aktuellen und ehemaligen Mitarbeitern und Kunden sowie durch Tausende von internen E-Mails zwischen Reportern und Redakteuren über mehrere Jahre hinweg auf. Mitarbeiter des Netzwerks teilten E-Mails und den Bearbeitungsverlauf in der Veröffentlichungssoftware der Website mit, aus der hervorgeht, wer und wie Dutzende von Artikeln angefordert hat.

Timpone reagierte nicht auf wiederholte Versuche, ihn zu kontaktieren. Viele seiner Führungskräfte antworteten nicht auf Anfragen nach Kommentaren oder lehnten diese ab.

Das Netzwerk von Timpone hat mehr als doppelt so viele Standorte wie die größte Zeitungskette des Landes, Gannett. Während die Websites von Timpone im Allgemeinen keine Informationen veröffentlichen, die völlig falsch sind, wurzelt die Operation in Täuschung und vermeidet Kennzeichen von Nachrichten wie Fairness und Transparenz. Nur ein paar Dutzend Websites geben Finanzmittel von Interessengruppen bekannt. Traditionelle Nachrichtenorganisationen akzeptieren keine Zahlungen für Artikel. Die Federal Trade Commission verlangt, dass Werbung, die wie Artikel aussieht, eindeutig als Werbung gekennzeichnet ist.

Die meisten Websites erklären auf ihren “Über” -Seiten, dass sie darauf abzielen, “objektive, datengesteuerte Informationen ohne politische Vorurteile bereitzustellen”. Aber im April erinnerte ein Redakteur des Netzwerks Freiberufler daran, dass “Kunden einen politisch konservativen Fokus auf ihre Geschichten haben wollen, also vermeiden Sie es, Geschichten zu schreiben, die sich nur auf einen demokratischen Gesetzgeber, eine Rechnung usw. konzentrieren”, so eine E-Mail der Times.

Andere Nachrichtenorganisationen haben Bedenken hinsichtlich der politischen Ausrichtung einiger Websites geäußert. Das Ausmaß der Täuschung ist jedoch seit Jahren durch Vertraulichkeitsverträge für Schriftsteller und ein verwirrendes Netz von Unternehmen, die die Zeitungen führen, verborgen. Diese Unternehmen haben laut Steuer- und Finanzberichten mindestens 1,7 Millionen US-Dollar von republikanischen politischen Kampagnen und konservativen Gruppen erhalten. Dies sind die einzigen Zahlungen, die in öffentlichen Aufzeichnungen nachverfolgt werden konnten.

Ian Prior, ein republikanischer Agent, stand hinter den Artikeln über Gideon. Zuvor arbeitete er für den Senate Leadership Fund, ein politisches Aktionskomitee, das 9,7 Millionen US-Dollar gegen Gideon ausgegeben hat.

Ein Sprecher von Collins, dem Senator von Maine, sagte, die Kampagne beantworte Fragen “von Medien aller Art und Überzeugungen”.

Prior leitet eine PR-Firma, die ihre Fähigkeit vermarktet, Berichterstattung in lokalen Nachrichtenagenturen zu erhalten. In einer E-Mail sagte er, dass er Geschichten an verschiedene Verkaufsstellen weiterleitet. Er antwortete nicht auf Fragen, ob er für die Berichterstattung bezahlt hatte.

Einige der beliebtesten Artikel auf Timpones Websites erhalten Zehntausende von Anteilen in sozialen Medien. Das ist eine bescheidene Reichweite im nationalen Gespräch. Mit dem Fokus auf Kleinstädte wird jedoch weniger Leserschaft benötigt, um eine Wirkung zu erzielen.

Ben Ashkar, Chief Operating Officer von Locality Labs, einem der mit den Standorten verbundenen Unternehmen, war der einzige Geschäftsführer des Netzwerks, der über die Aufzeichnung dieses Artikels sprach. Er sagte, er glaube nicht, dass die Leute für die Deckung bezahlen könnten.

“Ich hoffe nicht”, sagte er. “Woher soll ich das wissen? Ehrlich gesagt glaube ich nicht, dass die Leute zahlen.”

GROSSE AMBITIONEN

Timpone, der diesen Monat 48 Jahre alt wird, begann seine Karriere in der Politik, indem er darüber berichtete. In den 1990er Jahren war er Nachrichtensprecher und Reporter bei Fernsehsendern in Illinois. Schließlich wurde er der Sprecher des republikanischen Minderheitsführers des State House.

Timpone konzentrierte sich darauf, den alten Print Guard als digitalen Nachrichtenmogul zu ersetzen.

“Große U-Bahn-Zeitungen sind wie die Fliege in Ihrem Haus, die langsam wird und die Sie einfach mit der Hand fangen”, sagte er 2015 in einem Interview mit Dan Proft, einem konservativen Moderator einer Radio-Talkshow in Chicago.

Vor etwa einem Jahrzehnt startete Timpone Journatic, einen Dienst, der darauf abzielte, die Jobs von Reportern zu automatisieren und auszulagern, und verkaufte ihn an zwei der größten Ketten des Landes, Hearst und Tribune Publishing. Er verwendete rudimentäre Software, um öffentliche Daten in Nachrichtenschnipsel umzuwandeln. Dieser Inhalt füllt immer noch die meisten seiner Websites. Und für die Artikel, die von Menschen geschrieben wurden, bezahlte er Reporter einfach weniger, selbst wenn er Arbeiter auf den Philippinen einsetzte, die unter falschen Zeilen schrieben.

Als die Radiosendung “This American Life” 2012 seine Strategie enthüllte, verteidigte Timpone seinen Ansatz, um lokale Nachrichten zu retten.

Um 2015 tat er sich mit Proft zusammen und startete eine Kette von Websites und kostenlosen Zeitungen, die sich auf Vorstädte und ländliche Gebiete in Illinois konzentrierten.

Die Veröffentlichungen sahen aus wie typische Nachrichtenagenturen, die über ihre Gemeinden berichteten. Ein von Proft kontrolliertes politisches Aktionskomitee zahlte den Unternehmen von Timpone von 2016 bis 2018 mindestens 646.000 US-Dollar. Dies geht aus Finanzberichten der staatlichen Kampagnen hervor, die größtenteils von Dick Uihlein, einem konservativen Megadonor und Chef des Schifffahrtsgiganten Uline, stammten.

Nach Beschwerden befahl das Illinois Board of Elections den Zeitungen, zu sagen, dass das Proft-Komitee sie finanziert habe. Ein kleiner Haftungsausschluss auf ihren “Über” -Seiten besagt nun, dass die Websites “teilweise von Interessengruppen finanziert werden, die unseren Glauben an eine begrenzte Regierung teilen”. Die Standorte in Illinois sind praktisch die einzigen im Netzwerk von Timpone mit einer solchen Offenlegung.

Die Rolle von Timpone im Netzwerk wird durch öffentliche und interne Dokumente unterstützt. In E-Mails, die von der Times angesehen wurden, wies er Geschichten zu, und die Redakteure nannten ihn den Top-Manager des Netzwerks. Er hat auch öffentlich und in einer Einreichung bei der Bundestagswahlkommission gesagt, dass er einige der Standorte betreibt.

Das Netz der Unternehmen hinter dem Netzwerk macht es jedoch schwieriger, das Geld hinter den Websites und sogar Timpones Kontrolle über sie zu verfolgen. Es ist unklar, ob dies beabsichtigt ist. Zu diesen Unternehmen gehören Metric Media, Locality Labs, Newsinator, Franklin Archer und Interactive Content Services. Die genaue Eigentümerschaft der Unternehmen ist ebenfalls unklar.

Die Times sprach mit 16 Reportern, die für Timpone gearbeitet haben. Viele sagten, sie hätten ihre Zweifel an dem Job übersehen, weil die Bezahlung stabil war und die Auftritte im Journalismus knapp waren.

‘STORY WATCHERS’

In dem von Reportern und Redakteuren auf Timpones Websites verwendeten Veröffentlichungstool befindet sich eine Liste von Namen mit einem besonderen Titel: “Story Watchers”. Dies sind die Kunden von Timpone.

Die Times überprüfte die Geschichte hinter Dutzenden von Artikeln im Publishing-Tool und enthüllte mehr als 80 Story-Beobachter. Viele haben Geschichten mit Anweisungen aufgeschlagen, was Reporter schreiben sollen, mit wem sie sprechen sollen und was sie fragen sollen.

Jeanne Ives, eine republikanische Kandidatin für das US-Haus in Illinois, hatte eine direkte finanzielle Beziehung zu der Operation.

Laut staatlichen und bundesstaatlichen Aufzeichnungen hat Ives den Unternehmen von Timpone in den letzten drei Jahren 55.000 US-Dollar gezahlt. Während dieser Zeit haben die Websites in Illinois eine überwiegend positive Berichterstattung über sie veröffentlicht, einschließlich der wörtlichen Veröffentlichung einiger ihrer Pressemitteilungen.

In einem Interview sagte sie, dass ihre Zahlungen darin bestanden, ihre Website zu erstellen und ihre Wikipedia-Seite zu überwachen. Eine Zahlung von 14.342 USD enthielt den Vermerk “Werbezeitung”. Ives konnte zunächst nicht erklären warum. Sie rief später zurück, um zu sagen, Timpone habe Facebook-Anzeigen für sie gekauft.

Auf die Frage, ob sie für eine positive Berichterstattung zahle, antwortete sie: “Oh nein, da ist nichts davon los, das versichere ich Ihnen.”

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