Wildes Sonnenwetter lässt die Satellitenhöhe sinken und zwingt sie, auf die Erde zu stürzen

Ende letzten Jahres sahen die Betreiber der Schwarmkonstellationen der ESA (European Space Agency) etwas ziemlich Seltsames – die Satelliten sanken zehnmal schneller als zuvor auf die Erdatmosphäre zu.

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Zuerst enthüllt von Space.comdies geschah zu einer Zeit, als vor nicht allzu langer Zeit der neue Sonnenzyklus begann, und Experten glauben, dass dies zu mehreren Herausforderungen für Raumfahrzeuge führen könnte, die unseren Planeten umkreisen.

Anja Stromme, Swarm-Missionsmanagerin der ESA, verriet im Gespräch mit Space, dass die Satelliten in den letzten fünf bis sechs Jahren jedes Jahr rund zweieinhalb Kilometer abgesunken sind. Aber seit Dezember 2021 beträgt dieser Rückgang rund 20 Kilometer.

Satelliten, die in unmittelbarer Nähe unseres Planeten umkreisen, laufen immer Gefahr, dem Sog der Restatmosphäre ausgesetzt zu werden, was die Raumfahrzeuge nur allmählich bremst, wobei sie unweigerlich auf den Planeten fallen und beim Verbrennen in Stücke zerfallen.

Wissenschaftler wissen bereits, dass diese Intensität von der Sonnenaktivität abhängt – der Menge an Sonnenwind, die die Sonne während ihres 11-jährigen Sonnenzyklus ausstrahlt.

Der letzte Zyklus, der etwa im Dezember 2019 endete, war ziemlich ereignislos, aber der neue Sonnenzyklus bleibt eindeutig nicht niedrig, mit mehr CMEs, Sonneneruptionen, die mehr Sonnenwinde ausspucken, und die obere Atmosphäre der Erde spürt all dies eindeutig.

Stromme enthüllt, dass immer noch komplexe Physik im Spiel ist, die Wissenschaftler noch nicht vollständig herausgefunden haben, aber sie wissen, dass die Wechselwirkung von Sonnenwinden mit der oberen Atmosphäre dazu führt, dass die dichtere Luft nach oben in größere Höhen transportiert wird.

Dies bedeutet eine Spitze im Luftwiderstand für Satelliten. Und obwohl die Dichte bei weitem nicht der entspricht, die die Erde in der Gruppe erlebt, reicht die Zunahme aus, um die Bewegung einiger niedrig umlaufender Satelliten zu beeinflussen, sie zu verlangsamen und sie schließlich zum Absturz zu bringen.

Wildes Sonnenwetter lässt die Satellitenhöhe sinken und zwingt sie, auf die Erde zu stürzen
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Die Swarm Constellation der ESA besteht aus drei Satelliten, von denen zwei in einer Höhe von 430 Kilometern und der dritte in einer Höhe von 515 Kilometern über dem Boden kreisen. Sie sahen, dass die niedrigeren Satelliten stärker von den Aktivitäten der Sonne betroffen waren als die in höheren Lagen.

Die Situation wurde in der Tat so schlimm, dass die Betreiber damit beginnen mussten, die Höhen des Satelliten mithilfe von Bordantriebssystemen zu erhöhen, um zu verhindern, dass sie in die Atmosphäre fallen.

Dies sind nicht die einzigen Satelliten, die kurz vor der Zerstörung stehen. Im Februar dieses Jahres verlor SpaceX 40 brandneue Starlink-Satelliten, die direkt nach dem Start von einem Sonnensturm getroffen wurden.

Forscher betonen, dass dies zwar nicht der beste Silberstreif am Horizont ist, aber die Verringerung der Satellitenhöhe ein Segen sein könnte, um den Weltraum von Weltraumschrott zu befreien, der aus toten Satelliten besteht, die unseren Planeten umkreisen, da dies dazu führen würde, dass sie allmählich abfallen und im Weltraum verglühen Atmosphäre.

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