Wird der Cirque du Soleil wieder aufsteigen?

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MONTREAL – Bis zum Ausbruch der Coronavirus-Pandemie begeisterte die mongolische Schlangenmenschin Uranbileg Angarag die Zuschauer jeden Abend auf dem Cirque du Soleil auf einem Kreuzfahrtschiff, verdrehte ihren Körper zu einem Ball und balancierte auf einem vertikalen Stock in ihrem Mund.

In den letzten 50 Tagen saß der 26-Jährige jedoch in einer engen Kabine vor der italienischen Küste fest, machte einen Handstand und spaltete sich, während er WhatsApp-Videoanrufe durchführte und sich fragte, wann der berühmte Zirkus wieder auftreten wird.

„Zum Glück bin ich es gewohnt, meinen Körper in kleinen Räumen zu verdrehen“, sagte sie von dem Schiff, auf dem sie seit dem Ende ihrer Show im März geerdet war. „Ich kann es kaum erwarten, wieder zu Cirque zurückzukehren, aber wir haben keine Ahnung, wann die Welt bereit sein wird, wieder Live-Shows zu sehen.“

Vom Broadway bis zu Sportstätten hat die Pandemie die Welt der Live-Unterhaltung gelähmt, einschließlich des Cirque du Soleil, des berühmten Zirkusriesen von Quebec.

Innerhalb weniger Wochen musste das Unternehmen 44 Shows in Dutzenden von Städten, von Las Vegas bis Hangzhou, schließen und hat vorübergehend fast 5.000 Mitarbeiter – 95 Prozent seiner Belegschaft – entlassen und die Zahlungen an Dutzende von Showkünstlern eingestellt.

Noch vor der Pandemie hatte das weitläufige Unternehmen mit Aufblähung und kreativer Müdigkeit zu kämpfen, nachdem ein Konsortium, das von einer amerikanischen Private-Equity-Firma geführt wurde, es 2015 erworben und einen schuldengetriebenen globalen Expansionsrausch beschleunigt hatte.

Einige fragen sich, ob Cirque überleben kann, ohne Gewissheit über den Zeitpunkt eines Coronavirus-Impfstoffs oder darüber, wann Städte wieder große öffentliche Versammlungen zulassen werden.

„Niemand hatte jemals modelliert, was wir tun würden, wenn wir 100 Prozent unseres Umsatzes verlieren würden“, sagte Mitch Garber, Vorsitzender von Cirque, und verglich die Pandemie mit der Weltwirtschaftskrise für die Live-Unterhaltungsindustrie. „Ohne Fans können wir nicht funktionieren.“

Es ist schwer zu übertreiben, welchen Einfluss der Cirque du Soleil auf die kanadische und globale Vorstellungskraft hat.

Der in Montreal ansässige Zirkus entstand in den 1980er Jahren, als eine Gruppe von Künstlern, Stelzenläufern und Feuerspuckern aus Quebec, darunter der Mitbegründer des Cirque, Guy Laliberté, die Anwohner am Ufer des St. Lawrence River begeisterte.

Die 1984 geborene tierfreie Mischung aus beeindruckender Akrobatik, Tanz, verschwenderischen Kostümen, Live-Musik, hochtechnologischer Bühnenkunst und launischer Erzählung schuf eine neue Vision davon, was ein Zirkus sein könnte.

Vor dem Ausbruch des Coronavirus zogen allein seine sieben Shows in Las Vegas – darunter das von der Kritik gefeierte „Ka“ mit Kampfszenen in einer Höhe von 70 Fuß in der Luft und die Wasser-Extravaganz „O“ – jeden Abend rund 10.000 Menschen an. Der Cirque hatte im vergangenen Jahr einen Umsatz von mehr als 1 Milliarde US-Dollar – obwohl er jetzt auch Schulden von fast 1 Milliarde US-Dollar hat.

Heute steht das normalerweise frenetische Kostüm-Atelier des Zirkus in Montreal, das die Länge eines Stadtblocks einnimmt und jedes Jahr 18.000 sorgfältig zugeschnittene Kostümteile herstellt, unheimlich leer. Halbgenähte Perücken und unfertige Masken sowie halbtrunkene Tassen Tee sind auf den Arbeitsplätzen verteilt.

„Dies ist ein Geschäft, in dem Zirkuskünstler jede Nacht ihren Hals riskieren und wenn die Leute nicht bezahlt werden, entsteht eine Vertrauenskrise“, sagte er.

Am 18. März stufte Moody’s Investor Service die Bonität von Cirque auf nahezu Junk-Status herab und verwies auf ein „hohes Risiko“, dass seine Schulden ausfallen würden. Québecor, ein Telekommunikationsgigant aus Quebec, hat kürzlich Interesse am Kauf von Cirque bekundet, wurde aber positiv aufgenommen.

Herr Laliberté, Cirques Poker-liebender Milliardär Mitbegründer, schwebte auch die Möglichkeit, dass er in ein „Wrestling Match“ geraten würde, um Cirque zu retten. Aber Leute, die mit Gesprächen über Cirques Zukunft vertraut waren, sagten, er habe seine Anteile an dem Unternehmen verkauft und würde sie wahrscheinlich nicht zurückkaufen.

Daniel Lamarre, Geschäftsführer von Cirque, sagte, er habe zunächst gedacht, dass die Gesundheitskrise in China eingedämmt werden würde, wo Cirque Ende Januar gezwungen war, seine kürzlich eröffnete Show „Das Land der Fantasie“ in Hangzhou zu schließen, einem Grundpfeiler seiner gepriesenen Expansion in China.

Aber er erinnerte sich, dass Anfang März, nur wenige Minuten nach einem Krisentreffen in Montreal, eine Stadt nach der anderen auf der ganzen Welt geschlossen wurde. Als die Grenzen geschlossen wurden, musste Cirque Rennen fahren, um Big-Top-Ausrüstung auf riesige Frachtflugzeuge zu laden und 2.000 Mitarbeiter zu repatriieren.

„Unsere Welt hat sich über Nacht verändert“, sagte er. „Als ich am 14. März den Anruf erhielt, dass wir alle sieben Shows in Las Vegas schließen müssten, war die Realität eingetreten.“

Herr Lamarre sagte, Cirque erwäge alle Optionen, einschließlich der Suche nach Insolvenzschutz. Eine kürzliche Injektion von 50 Millionen US-Dollar von seinen Aktionären hatte einige Zeit gekostet.

Er sagte, er sei optimistisch, dass das Unternehmen wieder auf die Beine kommen werde, getragen von seiner glitzernden Marke und dem öffentlichen Eifer für Live-Unterhaltung nach Monaten der Haft. Cirque war bereits in Gesprächen mit seinen koreanischen und chinesischen Partnern über die Wiedereröffnung von Shows.

Inzwischen hat er neue Lesestoff: Studien über Coronavirus-Impfstoffe.

„Wir sprechen wahrscheinlich über ein Jahr, bevor wir wieder normal werden“, sagte er.

Trotz seiner bullischen Haltung sagen einige Kritiker, dass Cirques Probleme vor der Pandemie aufgetreten sind und dass seine bahnbrechende Kunst einfachen Handlungssträngen und kitschigen Spektakeln wie Akrobaten in Froschkostümen Platz gemacht hat.

Im Jahr 2015 verkaufte Herr Laliberté, der 2009 Kanadas erster Tourist im Weltraum war, seine Mehrheitsbeteiligung für 1,5 Milliarden US-Dollar an Investoren unter der Führung von TPG Capital, der amerikanischen Private-Equity-Firma. Weitere Aktionäre von Cirque sind die chinesische Investmentgesellschaft Fosun und eine Pensionskasse in Quebec.

Das Unternehmen hat seitdem 550 Millionen US-Dollar für Akquisitionen ausgegeben, neue Shows erstellt und bestehende Produktionen aufgefrischt.

„In den letzten Jahren hat sich auf Kosten der Kreativität eine Verlagerung in Richtung Gewinn vollzogen“, sagte Dubé-Dupuis, der Cirque-Veteran.

Jetzt scheint eine Kürzung unvermeidlich.

„Wir wissen nicht, wie Cirque Geld verdienen oder nicht zu viel Geld verlieren kann, wenn einer von vier Plätzen in einem Theater leer ist“, sagte Garber.

Die Pandemie hat auch Cirques kleine Armee übermenschlicher Zirkuskünstler herausgefordert.

„Es gibt nicht viele LinkedIn-Einträge für arbeitslose Schlangenmenschen“, bemerkte Garber.

Eine Gruppe von Cirque-Künstlern produzierte kürzlich ein ergreifendes Video über das Leben in Haft, in dem ein Tänzer über schlechte Nachrichten aus seinem Fernseher und eine Pantomime schreit, die verzweifelt versucht, von zu Hause zu fliehen.

Frau Angarag, 26, die Schlangenmenschin, hatte vier Monate lang in zwei Cirque du Soleil-Shows auf dem Kreuzfahrtschiff MSC Grandiosa gespielt, bevor das Schließen der Grenzen sie auf eine Kabine beschränkte. Sie verbringt die Zeit damit, Selbsthilfebücher zu lesen, Yoga zu machen und bis zu drei Stunden am Tag zu trainieren.

Die Beschränkung stellt andere Hürden dar.

Der 29-jährige Olivier Sylvestre beherrschte ein Jahrzehnt lang das „deutsche Rad“, zwei miteinander verbundene Riesenreifen, in denen er mit balletischer Sportlichkeit rollt. Aber sein Rad, das zu umständlich ist, um es in seiner Wohnung zu benutzen, ist seit Monaten in seinem Schrank.

„Wir wollen unbedingt wieder auftreten“, sagte er. „Cirque lässt die Menschen träumen, und die Menschen brauchen das mehr denn je.“

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